Asteróides e cometas podem devastar a Terra. A NASA quer detê-los.

Muitos desastres – erupções vulcânicas, terremotos, furacões, tornados – são inevitáveis. Os cientistas falam sobre quando, não se, eles vão atacar. Embora os humanos piorem algumas calamidades, desastres naturais acontecem muito antes de estarmos aqui. Eles são um fato da vida na Terra.

Mas um tipo de desastre não precisa ser inevitável: uma colisão entre um asteroide ou cometa e a Terra. “É o único desastre natural, essencialmente, que você poderia cancelar”, diz o jornalista científico Robin George Andrews em um novo episódio de Inexplicável, o podcast científico da Vox sobre perguntas não respondidas.

“Você não pode parar vulcões em erupção, ou um terremoto acontecendo, ou furacões”, diz Andrews. “Mas um asteroide? Se você apenas afastá-lo do caminho da Terra, a ameaça se foi.” Isso pode soar como ficção científica, mas os cientistas já estão trabalhando nisso. É sem dúvida indo muito melhor do que retratado no filme Não olhe para cima em que dois astrônomos lutam para convencer o mundo de que um cometa mortal está chegando. O governo dos EUA está gastando tempo e dinheiro para evitar um futuro desastre de asteroide.

“Estamos lançando as bases aqui que permitirão que uma ameaça seja abordada no futuro e salve vidas”, diz Kelly Fast, um cientista da NASA que trabalha no Programa de Observações de Objetos Próximos à Terra, parte do programa da agência espacial Escritório de Coordenação de Defesa Planetária. Seu trabalho, diz ela, “é encontrar asteroides antes que eles nos encontrem”.

Fast e seus colegas ainda têm muito trabalho a fazer, tanto para encontrar e catalogar asteróides e cometas que possam representar uma ameaça à Terra quanto para criar um plano de ação concreto se alguém estivesse em rota de colisão. Mas o trabalho está bem encaminhado, tornando os cometas e asteroides um raro exemplo de um risco que está chamando a atenção antes que seja tarde demais.

Depois que os desastres acontecem, as pessoas muitas vezes se perguntam por que os humanos não fizeram mais para se preparar – ou mesmo evitar – o pior. Perguntamos isso sobre a pandemia e as mudanças climáticas. A humanidade muitas vezes parece mais reativa do que proativa. A essa luz, nossos preparativos para asteróides e cometas são uma história de bem-estar. É uma história de como, quando os cientistas descreveram uma ameaça, o governo realmente decidiu fazer algo a respeito.

Como evitar um desastre de asteróide

Passo 1: Encontre os asteróides

Em 1993, cientistas pedaços manchados de um enorme cometa indo direto para Júpiter. Antes do cometa se separar, ele tinha cerca de um quilômetro e meio de largura. Se este objeto tivesse atingido a Terra, poderia causaram uma extinção em massa. Para os astrônomos, foi uma espécie de show de fogos de artifício. Eles sabiam que as peças iriam se chocar em julho de 1994, então observaram pelo telescópio.

“Oh garoto. Foi incrível”, diz Fast, um cientista planetário na época. “Você poderia encaixar algumas Terras, ou mais, em algumas das regiões de maior impacto.”

No canto inferior esquerdo deste vídeo infravermelho de Júpiter, você pode ver parte do impacto explodindo da atmosfera do planeta (uma das luas de Júpiter, Io, é a esfera brilhante à direita).

Os cientistas ficaram fascinados e preocupados. Tornou-se um alerta: “Isso acontece, pode acontecer, no sistema solar”, diz Fast.

Os legisladores também perceberam. Em 1998, o Congresso perguntou a NASA encontrar pelo menos 90 por cento dos asteróides e cometas com 1 quilômetro de largura ou maior que aproximar-se da vizinhança da órbita da Terra. (Enquanto os asteróides são pedaços de rocha e metal em órbita ao redor do sol, os cometas contêm gelo e tendem a vir de mais longe no sistema solar; quando se trata de seu potencial de destruição, eles são praticamente os mesmos.) Objetos grandes como estes atingem a Terra uma vez a cada meio milhão de anos e podem ameaçar a vida como a conhecemos.

Não podemos fazer nada sobre um asteroide ou cometa se não soubermos que ele está vindo para nós, então identificá-los é um bom primeiro passo para prevenir um desastre. Uma vez que um asteroide é visto, os cientistas podem projetar sua trajetória no tempo e ver se é provável que aproximar-se perigosamente da Terra.

Em 2017, a revista Cartas de Pesquisa Geofísica Publicados uma análise de prováveis ​​fontes de vítimas de um impacto de asteróide. “Efeitos como formação de crateras, tremores sísmicos e deposição de material ejetado [i.e., ejected debris] fornecem apenas uma pequena contribuição para a perda geral”, concluiu o estudo. A maior fonte de baixas: o vento gerado pela explosão de impacto.
Vox

A boa notícia: a NASA diz que encontrou mais de 95 por cento de enormes, asteróides do tamanho do fim do mundo. Nenhum parece para representar uma ameaça para a Terra.

Mas há mais por aí. Em 2005, o Congresso elevou o nível da missão, orientando a NASA a encontrar asteroides de 140 metros ou mais, ou do tamanho de um arranha-céu. Eles às vezes são chamados de “assassinos de cidades” porque podem arrasar uma cidade e causar grandes danos regionais, mesmo que não necessariamente causem um apocalipse global. Há em torno de um 1 por cento de chance de um desses asteróides atingindo em qualquer século.

Aqui está o que os astrônomos estão procurando em sua busca por asteróides. Essas imagens – tiradas em 1º de janeiro de 2014 pelo Catalina Sky Survey – mostram um asteroide muito pequeno (circulado levemente em vermelho e roxo) passando por estrelas estáticas.
Catalina Sky Survey

“As chances são tão pequenas” de que isso aconteça em nossas vidas, diz Fast. Então, novamente, um asteroide desse tamanho passou entre a Terra e a Lua em 2019, e a NASA não o viu chegando. Coisas raras podem acontecer, às vezes com consequências devastadoras. A raridade não é uma desculpa para a inação. (Asteróides ainda menores – como a rocha de 17 metros que explodiu com a força de uma bomba nuclear sobre Chelyabinsk, Rússia, em 2013 — são mais comuns e mais difíceis de detectar. Felizmente, nossa atmosfera tende a quebrar esses asteróides menores antes que eles tenham a chance de atingir o solo.)

A NASA tem muito mais trabalho a fazer para catalogar potenciais assassinos de cidades. “Encontramos cerca de 40% deles”, diz Fast. No ritmo que os cientistas estão indo, pode levar mais 30 anos para encontrar o resto, embora existam alguns planos para lançar um telescópio espacial especializado para agilizar a busca.

Passo 2: Boop os asteróides

Digamos que os cientistas descubram um asteróide de 200 metros em direção à Terra. Eles poderiam fazer algo sobre isso? Essa é a pergunta que os cientistas da NASA estão atualmente respondendo.

Hollywood teve algumas idéias extravagantes sobre como lidar com um asteróide, ou seja, usar armas nucleares para quebrá-los ou derrubá-los – esse é o enredo básico dos épicos dos anos 90 Armagedom e Impacto profundo. Há algum mérito a esta estratégia. Mas pode haver uma maneira muito mais fácil e segura de lidar com um asteróide em rota de colisão com a Terra: basta afastá-lo do caminho.

No ano passado, a NASA lançou o Teste de redirecionamento de asteróide duplo (DART), que é uma caixa do tamanho de um carro equipada com painéis solares. Atualmente está a caminho de um asteroide de 160 metros chamado Dimorphos. No outono, o DART colidirá com o Dimorphos a 24.000 quilômetros por hora (cerca de 15.000 milhas por hora).

Ilustração da espaçonave DART
NASA

Dimorphos é um asteroide “moonlet”, o que significa que orbita um asteroide maior chamado Didymos, assim como a lua orbita a Terra. Se tudo correr conforme o planejado, a colisão mudará sua órbita, provando que é possível redirecionar um grande pedaço de rocha no meio do espaço. (A atração gravitacional do asteroide maior ajudará a garantir que o Dimorphos não voe em uma nova direção, digamos, em direção à Terra.)

DART é a definição de um tiro no escuro. “Isso nunca foi tentado antes”, explica Andrews em Inexplicável. Se não funcionar, isso não significa que nunca poderemos desviar um asteroide. Mas talvez seja necessário mais força do que o DART pode fornecer.

“Basicamente, este teste está respondendo: quão grande precisamos dar a esses asteroides assassinos de cidades para salvar o planeta, se precisarmos?” diz Andrés.

Se o DART funcionar, a NASA pode construir uma estratégia semelhante em seu plano de jogo anti-asteróide. Se eles avistarem um asteroide em direção à Terra, “eles podem enviar uma missão precursora para observá-lo de antemão”, diz Andrews. Nessas observações iniciais, os cientistas podem estudar a composição do asteroide e fazer cálculos de quanta força será necessária para desviar a rocha. “Você poderia enviar uma missão semelhante ao DART.”

O problema dos asteróides potencialmente colidindo com a Terra ainda não está resolvido. Ainda assim, algumas centenas de anos no futuro, é possível que cientistas como Fast sejam saudados como heróis com visão de futuro que lançaram as bases de um sistema de defesa planetário. “Não há presente maior que a agência espacial americana pode dar” do que a proteção para os humanos do futuro, diz Fast.

Mesmo que esses desastres não cheguem em nossas vidas, ainda podemos nos sentir bem com o progresso que está sendo feito. É uma forma de sermos bons ancestrais para as gerações que nos seguem. Na longa lista de problemas a resolver e desastres a mitigar, talvez possamos resolver um.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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