DNA antigo aponta para onde a Peste Negra começou

Spyrou et ai. 2022

Em 1338 e 1339, as pessoas estavam morrendo em massa nas aldeias ao redor do Lago Issyk-Kul, no que hoje é o norte do Quirguistão. Muitas das lápides daqueles anos atribuem as mortes a uma “pestilência” genérica. De acordo com um estudo recente de DNA bacteriano antigo dos dentes das vítimas, a peste que varreu as aldeias do Quirguistão foi Yersinia pestis– o mesmo patógeno que causaria a devastadora Peste Negra na Europa apenas alguns anos depois.

Marco zero para a Peste Negra?

Em apenas cinco anos, a peste bubônica matou pelo menos 75 milhões de pessoas no Oriente Médio, norte da África e Europa. Conhecido como a Peste Negra, o cataclismo de 1346-1352 ainda é a pandemia mais mortal da história da humanidade. Mas a Peste Negra foi apenas a primeira onda devastadora do que os historiadores chamam de segunda pandemia de peste: um período de séculos em que ondas de Y. pestis periodicamente queimadas em comunidades ou regiões inteiras. Quando o diarista inglês Samuel Pepys escreveu sobre a Grande Peste de Londres em 1666, ele estava descrevendo uma onda posterior da mesma pandemia que começou em meados de 1300 com a Peste Negra. Séculos de vida com a realidade da praga na verdade moldou a diversidade genética das populações europeias modernas.

E como toda pandemia, a segunda pandemia de peste teve que começar em algum lugar.

Hoje, sabemos que a segunda pandemia de peste atingiu a Europa por volta de 1348 a bordo de navios que chegaram à Itália de uma colônia comercial genovesa chamada Kaffa (agora a cidade de Theodosia) no Mar Negro. Mas a pandemia já estava bem encaminhada quando se espalhou para a Europa.

Com base no que sabemos sobre a ecologia de Y. pestis, que se espalha pelas picadas (e vômito) de pulgas infectadas, a pandemia mais devastadora da história começou quando as pulgas saltaram de seus hospedeiros habituais – roedores selvagens como marmotas – para humanos. Os pesquisadores usaram registros históricos e evidências genéticas para tentar identificar onde e quando esse transbordamento aconteceu. Até agora, porém, as estimativas abrangem toda a extensão da Ásia e um período de pelo menos 150 anos.

Duas aldeias no norte do Quirguistão – Kara-Djigach e Burana – são lugares atraentes para se procurar. O tempo se encaixa; uma “pestilência” sem nome matou um número incomumente grande de pessoas na área apenas alguns anos antes da Peste Negra atingir a Europa. E a localização também faz sentido; a área ao redor do lago Issyk-Kul, chamada de Vale Chüy, tinha conexões comerciais em toda a Eurásia, tornando-se uma encruzilhada perfeita para pessoas, mercadorias e doenças infecciosas.

Um mapa mostrando a localização dos cemitérios Kara-Djigach e Burana.
Prolongar / Um mapa mostrando a localização dos cemitérios Kara-Djigach e Burana.

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Diagnosticando uma epidemia medieval

Para testar a ideia, a arqueóloga Maria Spyrou do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva e seus colegas precisavam descobrir o que realmente matou as vítimas do que estava se espalhando em 1338-1339. Então, eles coletaram tecido dos dentes de sete vítimas de “pestilência” e sequenciaram todo o DNA presente nos dentes. Isso incluiu não apenas o DNA humano das vítimas, mas também o DNA das bactérias que eles carregavam quando morreram.

Quando você morre com uma infecção bacteriana em sua corrente sanguínea, essas bactérias deixam seu DNA e proteínas para trás em partes do seu esqueleto, especialmente na medula óssea e na polpa do dente. Arqueólogos usaram esse fato para encontrar DNA antigo da peste em locais em toda a Eurásia e recentemente para diagnosticar tuberculose em uma vítima da erupção do Monte Vesúvio em 79 CE.

No Quirguistão, Spyrou e seus colegas encontraram segmentos de DNA de Yersinia pestis nos dentes de três pessoas enterradas nos cemitérios ao redor do Lago Issyk-Kul; suas lápides diziam que eles haviam morrido durante 1338 e 1339. Isso é suficiente para ligar a “pestilência” de 1338-1339 à peste.

Esta lápide pertence a uma vítima da peste de 1338 chamada Sanmaq (cujo genoma não foi sequenciado para o estudo).  Seu epitáfio diz, em siríaco, “No ano de 1649 [1337-8 CE], e foi o Ano do Tigre.  Este é o túmulo do crente Sanmaq. [He] morreu de peste”.
Prolongar / Esta lápide pertence a uma vítima da peste de 1338 chamada Sanmaq (cujo genoma não foi sequenciado para o estudo). Seu epitáfio diz, em siríaco, “No ano de 1649 [1337-8 CE], e foi o Ano do Tigre. Este é o túmulo do crente Sanmaq. [He] morreu de peste”.

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Source: Ars Technica by arstechnica.com.

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