O computador mais importante que você nunca ouviu falar

Prolongar / Pilotos operando consoles de radar SAGE.

Museu da História da Computação

Não é incomum ouvir que uma determinada tecnologia militar encontrou seu caminho para outras aplicações, o que revolucionou nossas vidas. Dos sensores de imagem que foram refinados para voar em satélites espiões até a aerodinâmica avançada usada em todos os aviões modernos, muitas dessas ideias inicialmente soaram como má ficção científica.

Este também.

Considere o seguinte cenário:

Para defender os Estados Unidos e o Canadá, uma grande variedade de radares interconectados seria instalada nas duas nações. Conectado por links de alta velocidade a uma rede distribuída de computadores e radares, o pessoal da Força Aérea examina os céus em busca de atividades inesperadas. Um dia, uma aeronave não identificada é descoberta, voando sobre o Ártico e indo em direção aos Estados Unidos. Uma rápida verificação de todos os voos comerciais conhecidos descarta um avião cheio de viajantes de férias perdidos na tundra do norte do Canadá. Na sede, o vôo é designado como bogey, pois todas as tentativas de contato falharam. Uma interceptação de rotina e normalmente sem intercorrências irá, portanto, voar ao lado para identificar a aeronave e registrar as informações de registro.

Antes que a interceptação possa ser concluída, mais aeronaves aparecem sobre o Ártico; um ataque vem da Rússia. A prontidão é elevada para DEFCON 2, um passo abaixo da guerra nuclear. Os controladores de todo o país começam a obter uma imagem de alto nível do ataque, que é projetada em uma tela grande para os principais líderes militares. Em um console, o diretor de interceptação clica em alguns ícones em sua tela, atribuindo um lutador a seu alvo. Todas as informações essenciais são transmitidas por rádio diretamente para o computador da aeronave, sem falar com o piloto.

No momento em que o piloto é afivelado em seu assento e taxia até a pista, todos os dados necessários para destruir o intruso estão carregados a bordo. Uma chamada de “Dolly Sweet” do piloto reconhece que a carga de dados é boa. Saindo da pista e aumentando a marcha, o toque de um botão na cabine do piloto muda o vôo para os computadores no solo e os controladores de radar observando o bogey. Uma grande tela na cabine fornece um mapa da área e fornece uma percepção situacional chave do alvo.

Toda a interceptação é realizada sem intervenção, com o piloto ajustando apenas o acelerador. A aeronave, atualizada com os dados mais recentes dos controladores de solo, ajusta seu curso para interceptar o bombardeiro inimigo. Somente quando o alvo está dentro do alcance do radar do caça, o piloto assume o controle – então seleciona uma arma e dispara. Após uma rápida manobra evasiva, o controle retorna ao piloto automático, que leva o caça de volta à base.

Este não é um trecho de uma história em quadrinhos distópica ou um recortar e colar de uma revista aeroespacial atual. Na verdade, tudo é história antiga. O sistema descrito acima foi denominado SAGE – e foi implementado em 1958.

SAGE, o Ambiente Terrestre Semiautomático, foi a solução para o problema de defesa da América do Norte dos bombardeiros soviéticos durante a Guerra Fria. A defesa aérea foi amplamente ignorada após a Segunda Guerra Mundial, quando a desmilitarização do pós-guerra deu lugar à explosão da economia de consumo. O teste da primeira bomba atômica soviética mudou esse sentimento de complacência, e os EUA sentiram uma nova urgência em implementar uma estratégia de defesa centralizada. O cenário de ataque esperado eram ondas de bombardeiros de movimento rápido, mas no início dos anos 1950, a defesa aérea era regionalmente fragmentada e carecia de uma autoridade de coordenação central. Inúmeros estudos tentaram encontrar uma solução, mas a tecnologia da época simplesmente não era capaz de atender às expectativas.

Whirlwind I

Nos últimos dias da Segunda Guerra Mundial, os pesquisadores do MIT tentaram projetar uma instalação para a Marinha que simularia um projeto arbitrário de aeronave a fim de estudar suas características de manuseio. Originalmente concebido como um computador analógico, a abordagem foi abandonada quando ficou claro que o dispositivo não seria rápido ou preciso o suficiente para tal gama de simulações.

A atenção então se voltou para o Whirlwind I, um sofisticado sistema digital do MIT, com um comprimento de palavra de 32 bits, 16 “unidades matemáticas” e 2.048 palavras de memória feitas de linhas de atraso de mercúrio. É importante ressaltar que a Whirlwind I tinha um sistema de E / S sofisticado; ele introduziu o conceito de roubo de ciclo durante as operações de E / S, onde a CPU é interrompida durante a transferência de dados.

Depois de alguns anos, a Marinha perdeu o interesse pelo projeto devido ao alto custo, mas a Aeronáutica avaliou o sistema de defesa aérea. Depois de modificar vários radares no Nordeste dos Estados Unidos para enviar coordenadas digitais dos alvos que estavam rastreando, o Whirlwind I provou que coordenar a interceptação de bombardeiros era prático. A chave para essa praticidade foram os tubos de vácuo de alta confiabilidade e o desenvolvimento da primeira memória central. Esses dois avanços reduziram o tempo de inatividade considerável da máquina e o aumento do processamento logo tornou o Whirlwind I quatro vezes mais rápido do que o projeto original.


Source: Ars Technica by arstechnica.com.

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