O espelho retrovisor: como uma fusão salvou a reputação de uma montadora

Henry J. Kaiser

Muitos pensam que Henry J. Kaiser falhou como montadora, já que seus carros das marcas Kaiser e Frazer mal duraram oito anos. Mas esta semana em 1953, um ano antes de seus carros homônimos cessarem a produção, Henry J. Kaiser compra a montadora Willys-Overland por US$ 63,4 milhões.

Foi a maior fusão de automóveis até hoje, embora alguns se perguntassem por que ele se incomodava – e com razão. Mas a compra se mostraria acertada e estabeleceria a Kaiser como uma fabricante de automóveis de sucesso – graças ao Jeep.

Segunda Guerra Mundial para o resgate

A Willys-Overland nem sempre foi o caso perdido que se tornou na época de sua aquisição pela Kaiser. Na verdade, por um tempo na década de 1920, ficou atrás apenas da Ford em vendas. Mas erros de gestão resultaram na declaração de falência em 1933 e na saída quatro anos depois. Embora a empresa tenha produzido mais de 60.000 carros e obtido um lucro líquido de US$ 473.000 em 1937, a jornada para a falência não incutiu a confiança do comprador, e a fortuna da empresa declinou mais uma vez.

Foi somente sob a administração do gerente de vendas Joseph Frazer que a empresa não falhou mais uma vez. Enquanto as vendas de carros permaneciam escassas, Frazer ganhou um contrato do Exército dos EUA para construir o Jeep, levando a um lucro em 1941 de US$ 809.258, e um atraso de US$ 42,5 milhões em pedidos de defesa. A Willys-Overland lucrou com a guerra, pois o volume de dólares cresceu de US$ 21 milhões em 1941 para US$ 213 milhões em 1944.

Um mercado pós-guerra traz novos desafios

Jeep Willys MB 1944

No final da guerra, você poderia esperar que a Willys retomasse a produção de carros. Mas a empresa não tinha capacidade para construir seus próprios corpos. Sem mais nada para comercializar, a Willys-Overland aprimorou o Jeep MB militar e o apresentou como o Jeep Universal de 1945.

A empresa continuou a comercializar variações do Jeep, sendo a primeira a Willys Jeep station wagon em 1947. Projetada por Brooks Stevens, sua aparência de laje resultou da necessidade de painéis de carroceria que pudessem ser produzidos em uma fábrica que estampava chapas para casa aparelhos. Ele foi seguido pelo Jeepster em 1948. Depois de mais de três anos sem produção de carros novos, os consumidores estavam comprando qualquer coisa, e a Willys prosperou.

No entanto, não seria até janeiro de 1952, uma década após a construção do último automóvel Willys, que a montadora apresentou um novo carro: o Aero Willys. Menor do que qualquer carro construído pela General Motors, Ford ou Chrysler, o Aero Willys competiu com o Nash Rambler, Hudson Jet e Henry J da Kaiser – carros compactos tentando encontrar sucesso em um mercado que só premiava carros grandes.

Os carros da Willys nunca foram tão populares, mas a Kaiser não comprou a Willys para seus carros.

A Willys conseguiu vender mais de 41.000 unidades, e as coisas pareciam estar indo bem. Mas seus dias estavam contados – e Henry Kaiser queria a Willys-Overland Motors.

Um Kaiser nunca recua

O fabricante da Liberty Ship, Henry Kaiser, entrou no negócio de automóveis em 1946, em parceria com Joseph Frazer, que deixou a Willys-Overland para iniciar a nova marca, conhecida como Kaiser-Frazer.

Inicialmente, os carros venderam bem, um novo design em um mercado inundado com modelos pré-guerra modestamente atualizados. Mas os Três Grandes estavam prontos com linhas totalmente novas para 1949, enquanto os modelos da Kaiser-Frazer foram pouco alterados.

Sendo um veterano da indústria automobilística, Joseph Frazer aconselhou reduzir a produção à luz da próxima inundação de novos modelos. Henry Kaiser disse a ele que “um Kaiser nunca recua” e planejou construir 200.000 unidades. Eles venderam cerca de 60.000. Havia tantos sobrando, eventualmente, alguns modelos de 1950 receberam novos números de série e vendidos como 1951s. A essa altura, Frazer havia desaparecido e a placa de identificação caiu. Em seu lugar veio o Henry J, um carro compacto sendo vendido em uma época em que as vendas de carros pequenos eram tão escassas quanto seu tamanho. Ele fracassou, mas seu motor veio da Willys, que Kaiser decidiu comprar.

1957 Jeep FC-170, um dos veículos comerciais da Willys

Alguns se perguntaram por que, dado que o apelo do Jeep era bastante mínimo na época, mas o Jeep não tinha concorrência para seus veículos com tração nas quatro rodas. E o Aero Willys ainda era um design relativamente novo.

Mas Kaiser estava em apuros.

Ele nunca falhou em nada que ele havia enfrentado em sua vida. Mas até agora, o negócio de automóveis estava provando ser uma exceção. A Kaiser-Frazer não tinha lucro desde 1948, e um cheiro de morte permeou a marca. A Willys-Overland deu a ele uma nova linha de produtos para vender. Ele o pegou por US $ 63,4 milhões.

Embora come tenha visto isso como jogar um bom dinheiro atrás do mal, provou ser uma decisão sábia para Kaiser.

Wills-Overland foi renomeado como Willys Motors, embora seus carros, junto com a linha Kaiser da Kaiser, estivessem em suas últimas pernas. Procurando salvar seu império automotivo, Kaiser inicia uma campanha de marketing para capitalizar o fascínio do público pelo Jeep. Em dois anos, o volume de vendas da Jeep chega a US$ 160 milhões e a Kaiser obtém um lucro de US$ 5 milhões.

Carros são outra coisa. Tanto o Kaiser quanto o Aero Willys foram cancelados, embora o último continuasse a ser construído com revisões de estilo na Argentina até 1970.

Jeep continua a crescer

1963 Jeep Gladiator

A Willys Motors é renomeada para Kaiser Jeep Corp. em 1963. No ano seguinte, a Kaiser compra o negócio de defesa da Studebaker, que data da Guerra Civil, enquanto a linha de produtos da Jeep continua a crescer com a chegada do Wagoneer. Quando Kaiser morre em 1967, a Jeep tem fábricas em 33 países.

Dois anos depois, a Kaiser Industries concorda em vender a Kaiser Jeep Corp. para a American Motors Corporation. O negócio é concluído em 1970, quando a AMC a renomeia Jeep Corp., estabelecendo-a como uma subsidiária da AMC. A divisão militar do Kaiser é desmembrada como AM General.

AMC expande muito o apelo e a popularidade do Jeep. Mas assim como a Kaiser Jeep, as linhas de carros da AMC começam a cair em popularidade, mesmo que seus Jeeps continuem sendo lucrativos. Na década de 1980, a AMC se funde com a montadora francesa Renault, que também não consegue reviver a lucratividade da AMC. Em 1987, a Renault vende a AMC para o CEO da Chrysler Corp. Lee Iacocca admitiu que a única razão pela qual comprou a AMC foi adquirir a Jeep. Seria uma jogada muito inteligente, já que a popularidade da marca cresceu com o desejo dos consumidores por SUVs.

Seria a jóia da coroa da Chrysler Corp. após sua fusão com a Mercedes-Benz para se tornar a DaimlerChrysler, e a aquisição posterior da Chrysler como parte da Fiat Chrysler Automobiles. Hoje, faz parte da Stellantis e está entre as 15 marcas mais vendidas da empresa em todo o mundo.


Source: The Detroit Bureau by www.thedetroitbureau.com.

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