Os genes humanos divergiram das línguas

A evolução das línguas repete a evolução dos humanos como espécie? À primeira vista, parece que sim, e muitos estudos confirmam isso. Não é que uma língua em particular seja transmitida geneticamente. Apenas a capacidade de falar e linguagem é transmitida, o que é comum a todas as pessoas, mas um idioma específico, seja russo, inglês ou chinês, não está codificado em nenhum gene. Mas a linguagem, como os genes, nos é transmitida por nossos pais. Bem, a rigor, não só dos pais, mas também dos avós, irmãos e irmãs mais velhos e, em geral, de todas as pessoas que nos cercam.

Uma criança aprende uma língua que é falada entre seu povo há centenas de anos. Vamos imaginar que uma parte desse povo partiu para um novo território na antiguidade e, com o tempo, algumas inovações começaram a aparecer na linguagem dos colonizadores. E mesmo que depois de muito tempo ambas as partes do povo outrora unido não possam mais se entender imediatamente – elas terão que aprender uma língua estrangeira, os linguistas ainda serão capazes de determinar que as duas línguas estão relacionadas entre si. E exatamente da mesma forma, os geneticistas, comparando as variantes de genes em dois povos, encontrarão uma relação genética entre eles.

Por outro lado, as coincidências entre a evolução biológica (genética) das populações humanas e a evolução das línguas costumam ser estudadas a partir do exemplo das línguas indo-européias. Entre seus falantes, os paralelos linguogenéticos são de fato muito claramente visíveis: a proximidade genética de dois povos geralmente corresponde à proximidade de suas línguas.

Mas além das línguas indo-européias, existem outras, e muitas. Funcionários da Universidade de Zurique, Instituto de Antropologia Evolutiva Max Planck SociedadesA Universidade de Harvard e outros centros científicos decidiram verificar o quanto a história genética e linguística das pessoas se repetem ao redor do mundo.

Para análise, pegamos os dados genômicos de mais de 4.000 pessoas, entre as quais falantes nativos de quase 300 idiomas. Em geral, a maioria dos grupos étnicos que falam as línguas da mesma família linguística também eram geneticamente próximos. No entanto, em 20% dos casos, povos geneticamente próximos falavam línguas que não eram nada próximas. Esses 20% de incompatibilidades são encontrados em todo o mundo, embora talvez o exemplo mais famoso aqui sejam os húngaros: geneticamente eles podem ter se misturado bem com seus vizinhos europeus, mas continuam a falar sua língua húngara, que pertence à família das línguas urálicas.


Discrepâncias entre a história linguística e biológica (genética) das pessoas. As ligações genéticas de diferentes povos são mostradas pelos ramos da árvore, as famílias linguísticas são mostradas por linhas coloridas. (Ilustração: Chiara Barbieri et al., PNAS, 2022)

Ainda mais frequentemente, há casos em que a proximidade linguística não significa proximidade genética. Por exemplo, uma vez que uma determinada nação adotou a língua de seus vizinhos, mas a mistura genética entre eles foi muito mais lenta do que a linguística. Diferenças linguísticas e genéticas nem sempre coincidem no tempo, o que é compreensível – afinal, mudanças na linguagem e mudanças na genética da população ocorrem sob a influência de diversos fatores (embora a interligação desses fatores também possa ocorrer). Entre os povos das línguas indo-européias, as coincidências linguísticas e genéticas são de fato as mais visíveis, mas dificilmente vale a pena derivar qualquer “lei linguística” geral das coincidências indo-européias para descrever a conexão universal entre línguas e genes ao longo o mundo.

Os resultados da pesquisa são publicados em um artigo na PNAS.


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