Por que não vemos fêmeas, gatinhos

Crédito: Wikimedia Commons

O número de pumas avistados na Península Superior de Michigan tem aumentado ao longo dos anos. Mas as barreiras para a migração dos grandes felinos para o leste os impediram de estabelecer populações de reprodução aqui.

O Departamento de Recursos Naturais de Michigan confirmou 11 avistamentos de pumas no UP até agora este ano, um pouco abaixo da alta de 15 avistamentos no ano passado, o máximo desde que o estado começou a procurar em 2008. Múltiplos avistamentos foram prováveis ​​dos mesmos poucos no oeste Gatos UP, disse Cody Norton, grande especialista em carnívoros do DNR com sede em Marquette.

Ao todo, 75 avistamentos de pumas ocorreram desde 2008.

“Os números estão definitivamente subindo”, disse Norton.

Outrora uma espécie nativa em Michigan, os pumas foram caçados até a extinção quando o estado foi colonizado no final do século 19 e no início do século 20. Agora, os administradores da vida selvagem estão monitorando as primeiras incursões dos grandes felinos de volta ao estado dos Grandes Lagos – e, embora não estejam ajudando um potencial repovoamento aqui, estão permitindo que a natureza siga seu curso.

A tecnologia moderna está ajudando na identificação do puma, disse Norton. Não muito tempo atrás, uma pessoa que visse uma pista em potencial teria que chamar um oficial do DNR para examiná-la e torcer para que o vento ou a chuva não a levassem primeiro. Agora, uma pessoa carrega uma câmera com ela em seu smartphone e pode tirar uma foto da pista no momento, disse ele. E as fotos de câmeras de trilhas acionadas por movimento constituem a maioria dos avistamentos confirmados de puma.

“Definitivamente, estamos ficando muito melhores em poder confirmá-los e documentá-los quando acontecerem”, disse Norton.

Um estudo publicado no início deste ano de autoria de Mariella Gantchoff, ecologista do Departamento de Biologia Ambiental e Florestal da Universidade Estadual de Nova York, examinou a qualidade e conectividade de habitat adequado para pumas em Minnesota, Wisconsin e Michigan. Ele encontrou “alta conectividade regional em uma direção geralmente oeste-leste” – significativo porque essa é a direção a partir da qual populações estáveis ​​e reproduzidas de pumas são encontradas na região de Black Hills em Wyoming, Nebraska e Dakota do Norte e do Sul.

Até o momento, os pesquisadores confirmaram apenas pumas machos solitários em Michigan. Isso inclui a recuperação de duas carcaças de puma e amostras de DNA que a equipe conseguiu coletar na natureza, disse Norton, que trabalhou com Gantchoff em seu estudo. Os pumas caçados foram geneticamente relacionados a uma população de Dakota do Sul, disse Norton.

“Até agora, nunca fomos capazes de documentar uma fêmea, ou gatinhos, ou qualquer tipo de reprodução” em Michigan, disse ele.

Os pumas jovens freqüentemente deixam os grupos quando são derrotados. “Em geral, é muito mais difícil conseguir uma parceira quando há um macho maior e mais malvado na área”, disse Norton. Mas as fêmeas normalmente não se dispersam tanto ou tão frequentemente quanto os machos.

“Esse é um fator limitante”, disse ele. “Uma fêmea vai fazer o seu caminho até aqui, onde uma população pode realmente se estabelecer? Ou vamos apenas continuar a ver esses machos solitários procurando por uma fêmea e nunca tendo sorte?”

E aqueles gatos machos solitários são conhecidos por fazer um grande esforço para encontrar uma companheira. Um puma macho com colarinho de rádio saído de Dakota do Sul em 2010 foi rastreado movendo-se por Minnesota, Wisconsin e na Península Superior de Michigan. A coleira de rádio finalmente parou de fornecer um sinal, mas presume-se que o puma se mudou para Ontário a leste, então desceu para Connecticut, onde foi atropelado por um carro e morto – cerca de 2.000 milhas de viagem de sua casa original.

O habitat propício para pumas inclui terreno acidentado com colinas e mudanças de elevação, bem como áreas densamente florestadas com quedas de árvores.

“Os pumas são predadores de emboscada”, disse Norton. “Se você tem derrubadas, se você tem muitas áreas de cobertura espessa e elevação onde eles podem emboscar e atacar um cervo ou qualquer fonte de presa, eles geralmente se sairão melhor lá.”

A conectividade de seu alcance também é importante. “Para eles se moverem entre esses trechos de habitat de alta qualidade, se você tiver muitas estradas ou outras barreiras físicas, será difícil para eles se moverem”, disse Norton.

Embora os pumas estejam associados a montanhas, eles eram na verdade os mamíferos terrestres mais amplamente distribuídos nas Américas antes da colonização europeia, disse Norton – encontrados em toda a América do Norte, incluindo desertos e áreas da Flórida (as famosas panteras da Flórida são um tipo de puma), Central América e América do Sul, disse ele.

“Eles são superadaptáveis”, disse ele.

Dada a adaptabilidade dos pumas e a adequação do habitat em Michigan, por que não há um número maior de pumas sendo visto aqui? A resposta provavelmente está na “cesta de pão” do Meio-Oeste, disse Norton.

As áreas a oeste de Dakotas são “todas agrícolas”, disse ele. “Esse pode ser um bom habitat quando o milho está crescendo, quando essas safras não são colhidas. Mas no inverno, quando essas plantações são colhidas, é uma paisagem bastante aberta e plana como uma panqueca.

“No oeste e sudoeste de Minnesota, onde não temos áreas florestais, onde é mais dessa agricultura, você pode ver esses avistamentos (puma) aparecendo ao longo dos corredores do rio. Eles estão usando os corredores do rio como uma área para viajar e experimentar para continuar se movendo. E alguns deles vão para o leste e acabam em Michigan. “

Norton disse que há uma esperança de que uma pesquisa semelhante ao estudo de Gantchoff seja feita em Dakota do Norte e do Sul, para entender melhor os movimentos e limitações do puma da população sustentada de gatos no extremo leste dos EUA.

Dos 75 avistamentos de puma confirmados em Michigan, 74 ocorreram na Península Superior. Apenas um avistamento confirmado de puma aconteceu na Península Inferior, em Bath Township no condado de Clinton, cerca de 20 milhas a nordeste de Lansing, em 2017, onde um morador fotografou o felino enquanto ele cruzava uma estrada. Esse ainda intriga os administradores da vida selvagem.

“Não temos material genético ou qualquer coisa daquele animal para verificar se é um animal selvagem versus talvez um cativo que poderia ter escapado temporariamente”, disse Norton.

Embora os pumas tenham uma rota de habitat adequado para o leste através de Minnesota e Wisconsin na Península Superior, para um gato chegar à Península Inferior exigiria cruzar quilômetros de gelo congelado dos Grandes Lagos a partir do UP ou contornar as barreiras do Lago Michigan e áreas densamente povoadas ao redor de Chicago e norte de Indiana.

“Para que não apareça em nenhum outro lugar, vindo para aquele local ou saindo daquele local … você certamente pensaria que seria avistado; outras pessoas tirariam fotos; seríamos inundados com outros relatórios, considerando quantas pessoas vivem nessa área “, disse Norton. “Isso nos deixa meio que coçando nossas cabeças por como aquele gato foi parar ali.”

O DNR não tem plano de manejo para pumas como faz para lobos ou outras espécies com populações mais abundantes no estado. Mas os pumas são uma espécie em extinção em Michigan e, portanto, protegidos, disse ele.

“Não há planos de pegar nenhum, trazê-lo aqui e ajudá-lo a se estabelecer”, disse Norton com uma risada. “Mas se uma fêmea aparecesse, ou se víssemos a reprodução, não tentaríamos impedir que isso acontecesse. Permitiríamos que a recolonização natural acontecesse.”

Embora a perspectiva de um predador potencialmente mortal espreitando nas florestas de Michigan possa ser desconcertante para alguns, os conflitos entre humanos e pumas são extremamente raros e geralmente ocorrem apenas em populações de puma de alta densidade no oeste, no noroeste do Pacífico e nos estados das Montanhas Rochosas, Norton disse.

“Se tivéssemos uma população, ela ocasionalmente teria conflitos com pessoas e também com gado. Isso seria algo que teríamos que estar atentos, monitorar e tentar dar boas informações ao público. Mas é extremamente, extremamente raro e provavelmente não muito motivo para preocupação. “

“Dos 11 avistamentos este ano, 10 vieram do público; um da equipe do DNR”, disse Norton. “O público é a nossa forma de monitorar quando esses animais aparecem. É uma grande ajuda para nós”.



Source: Phys.org – latest science and technology news stories by phys.org.

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