Um ano de turismo espacial, voos em Marte, ascensão da China

Crédito: Pixabay / CC0 Public Domain

Desde o primeiro voo motorizado do helicóptero Mars Ingenuity em outro mundo até o lançamento do telescópio James Webb, que observará a época mais antiga do Universo, 2021 foi um grande ano para os empreendimentos espaciais da humanidade.

Além dos marcos da ciência, os bilionários lutaram para chegar primeiro à fronteira final, uma tripulação inteiramente civil entrou em órbita e William Shatner, de Star Trek, falou profundamente sobre o que significava ver a Terra do cosmos, quando o turismo espacial finalmente entrou em ação .

Aqui estão os destaques selecionados.

Dupla de robôs Red Planet

O Perseverance Rover da NASA sobreviveu aos seus “sete minutos de terror”, uma época em que a nave depende de seus sistemas automatizados para descida e pouso, para pousar perfeitamente na cratera Jezero de Marte em fevereiro.

Desde então, o robô do tamanho de um carro tira fotos e perfura amostras para sua missão: determinar se o Planeta Vermelho pode ter hospedado formas de vida microbiana antigas.

Uma missão de retorno de amostra de rocha está planejada para algum momento em 2030.

Com seus instrumentos de última geração, “Percy”, como o helicóptero é carinhosamente conhecido, também pode atingir a rocha marciana e analisar quimicamente o vapor.

Percy tem um parceiro para o passeio: Ingenuity, um helicóptero de quatro libras (dois quilos) que em abril teve sucesso no primeiro vôo motorizado em outro corpo celestial, pouco mais de um século depois que os irmãos Wright alcançaram o mesmo feito aqui na Terra , e tem realizado muitos mais desde então.

“A perseverança é uma espécie de missão principal, está fazendo uma investigação detalhada de longo prazo desta área fascinante de Marte”, disse Jonathan McDowall, astrônomo do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, à AFP.

Em contraste, “Ingenuity é uma dessas pequenas demos de tecnologia baratas e fofas que a NASA pode fazer tão bem”, acrescentou.

Os insights obtidos com a Ingenuity podem ajudar os cientistas a desenvolver o Dragonfly, um helicóptero drone planejado de quatrocentos quilos, para procurar por sinais de vida na lua de Saturno, Titã, em meados da década de 2030.

Voo espacial privado decola

Um milionário americano tornou-se o primeiro turista espacial do mundo em 2001, mas demorou mais 20 anos para que a promessa do voo espacial privado finalmente se concretizasse.

Em julho, o fundador da Virgin Galactic, Richard Branson, enfrentou Jeff Bezos da Blue Origin para ser o primeiro astronauta não profissional a completar um vôo espacial suborbital.

Embora o magnata britânico tenha vencido a batalha por alguns dias, foi a Blue Origin que correu na frente, lançando mais três voos com clientes pagantes e convidados famosos.

A SpaceX de Elon Musk entrou na briga em setembro com uma missão orbital de três dias ao redor da Terra apresentando uma tripulação inteiramente civil no Inspiration 4.

“É realmente emocionante que finalmente, depois de tanto tempo, essas coisas finalmente estão acontecendo”, disse a analista da indústria espacial Laura Seward Forczyk, autora do próximo livro “Becoming Off-Worldly”, que visa preparar futuros viajantes espaciais.

Mas foi William Shatner, que interpretou o fanfarrão Capitão Kirk na série de TV “Star Trek” dos anos 1960, quem roubou o show com um comovente relato de sua experiência.

“O que vocês estão olhando é a Mãe Terra, e ela precisa de proteção”, disse ele a repórteres.

Uma equipe russa filmou o primeiro longa-metragem no espaço a bordo da Estação Espacial Internacional (ISS) em 2021, e turistas japoneses fizeram sua própria visita em um foguete russo.

Por alguns minutos em 11 de dezembro, havia um recorde de 19 humanos no espaço quando o Blue Origin realizou sua terceira missão tripulada, a equipe japonesa estava na ISS junto com sua tripulação normal e os taikonautas chineses estavam em posição em sua estação.

A visão de elites ricas vagando pelo cosmos não tem agradado a todos, no entanto, e o setor nascente do turismo espacial desencadeou uma reação de alguns que disseram que havia questões mais urgentes a enfrentar, como a mudança climática, aqui na Terra.

Globalização do espaço

Durante a Guerra Fria, o espaço foi dominado pelos Estados Unidos e pela ex-União Soviética.

Agora, além da explosão do setor comercial, que está enviando satélites em um ritmo vertiginoso, China, Índia e outros estão flexionando cada vez mais seus músculos do voo espacial.

A estação espacial chinesa Tiangong (Palace in the Sky) – seu primeiro posto avançado de longo prazo – foi lançada em abril, enquanto seu primeiro Mars rover, Zhurong, pousou em maio, tornando-o o único segundo país a realizar tal exploração.

“Nos últimos 20 anos, desde que a China finalmente decidiu crescer no espaço, eles estão se recuperando”, disse McDowall. “E agora eles estão lá, e estão começando a fazer coisas que os Estados Unidos ainda não fizeram.”

Os Emirados Árabes Unidos colocaram uma sonda na órbita marciana em fevereiro, tornando-se a primeira nação árabe e a quinta no total a alcançar o planeta.

Enquanto isso, a Rússia lançou um míssil em um de seus próprios satélites, tornando-se o quarto país a atingir uma espaçonave do solo, em um movimento que reacendeu as preocupações com a crescente corrida armamentista espacial.

Washington criticou Moscou por seu teste “imprudente”, que gerou mais de 1.500 pedaços de grandes detritos orbitais, perigosos para missões em órbita baixa da Terra, como a ISS.

Em breve…

O ano terminou com o lançamento do Telescópio Espacial James Webb, uma maravilha de US $ 10 bilhões que fará uso da tecnologia infravermelha para retroceder 13 bilhões de anos no tempo.

“É indiscutivelmente a plataforma científica única mais cara já criada”, disse Casey Drier, principal defensor da Planetary Society.

“Para ultrapassar os limites do nosso conhecimento sobre o cosmos, tivemos que construir algo capaz de acessar esse passado antigo”, acrescentou.

Em questão de semanas, ele chegará ao Ponto 2 de Lagrange, um marco espacial a um milhão de milhas da Terra, e então gradualmente iniciará e calibrará seus sistemas, ficando online por volta de junho.

Também no próximo ano, o lançamento de Artemis 1 – quando o gigante Space Launch System (SLS) da NASA levará a cápsula Orion para a Lua e de volta, em preparação para o retorno da América com os humanos no final desta década.

A NASA planeja construir habitats lunares e usar as lições aprendidas lá para futuras missões a Marte na década de 2030.

Os observadores são encorajados pelo fato de o programa lançado pelo ex-presidente Donald Trump ter continuado sob o comando de Joe Biden – mesmo que ele não tenha dado o seu apoio tão veemente.

Finalmente, no outono que vem, a sonda DART da NASA colidirá com um asteróide para tirá-lo do curso.

O teste de prova de conceito é uma simulação caso a humanidade precise impedir uma rocha espacial gigante de destruir a vida na Terra, como visto no novo filme de sucesso da Netflix “Don’t Look Up”.



Source: Phys.org – latest science and technology news stories by phys.org.

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