Um planeta semelhante a Júpiter foi encontrado orbitando uma estrela anã branca

Um vislumbre do futuro do nosso sistema solar apareceu a milhares de anos-luz de distância, na constelação de Sagitário. Lá, um planeta gigante como Júpiter orbita uma anã branca, uma estrela escura e densa que antes se parecia com o sol.

Em 2010, essa estrela passou na frente de uma estrela muito mais distante. Como uma lente de aumento, a gravidade da anã branca dobrou os raios de luz da estrela mais distante de modo que convergiram para a Terra e fizeram a estrela distante parecer centenas de vezes mais brilhante. Um planeta gigante orbitando a estrela anã branca também “microlente” a luz da estrela distante, revelando a presença do planeta.

Em 2015, 2016 e novamente em 2018, o astrofísico Joshua Blackman, da Universidade da Tasmânia em Hobart, Austrália, e seus colegas apontaram o telescópio Keck II no Havaí para o sistema distante, que fica a cerca de 5.000 a 8.000 anos-luz da Terra. A equipe estava em busca da estrela do planeta gigante, mas não viu, bem, nada.

“Esperávamos ver uma estrela semelhante ao sol”, diz Blackman. “E então passamos alguns anos tentando descobrir por que na Terra não vimos a estrela que esperávamos ver.”

Depois de não conseguir detectar qualquer luz do local onde deveria estar a estrela do planeta, a equipe de Blackman concluiu que o objeto não pode ser uma estrela típica como o sol – também conhecida como estrela da sequência principal, que gera energia ao converter hidrogênio em hélio em seu centro. Em vez disso, a estrela deve ser algo muito mais tênue. Os dados de microlente indicam que a estrela tem aproximadamente a metade da massa do Sol, então o objeto não é massivo o suficiente para ser uma estrela de nêutrons ou um buraco negro. Mas uma estrela anã branca se encaixa no projeto perfeitamente, os pesquisadores relatam online 13 de outubro em Natureza.

“Eles descartaram cuidadosamente as outras possíveis estrelas da lente – estrelas de nêutrons e buracos negros e estrelas da sequência principal e outros enfeites”, disse Ben Zuckerman, um astrônomo da UCLA, que não esteve envolvido com o trabalho. Ele observa que apenas um punhado de planetas foi encontrado orbitando anãs brancas.

O novo planeta é o primeiro já descoberto que orbita uma anã branca e se assemelha a Júpiter tanto em sua massa quanto em sua distância de sua estrela. A equipe de Blackman estima que o planeta tenha uma a duas vezes a massa de Júpiter e provavelmente esteja 2,5 a seis vezes mais distante da estrela anã branca do que a Terra está do sol. Para efeito de comparação, Júpiter está 5,2 vezes mais longe do Sol do que a Terra. A anã branca é um pouco maior que a Terra, o que significa que o planeta é muito maior que sua estrela hospedeira.

A anã branca se formou depois que uma estrela semelhante ao sol se expandiu e se tornou uma estrela gigante vermelha. Em seguida, a gigante vermelha ejetou suas camadas externas, expondo seu núcleo quente. Esse antigo núcleo é a estrela anã branca.

Nosso sol vai se transformar em uma anã branca sobre 7,8 bilhões de anos a partir de agora, então a nova descoberta é “um instantâneo do futuro de nosso sistema solar”, diz Blackman. À medida que o sol se torna uma gigante vermelha, ele engolfa e destrói seu planeta mais interno, Mercúrio, e talvez Vênus também. Mas Marte, Júpiter e planetas mais distantes devem sobreviver.

E a Terra? Ninguém ainda sabe o que acontecerá com ele.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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