Uma criatura van Goghiana ganha vida

Em 2002, os cientistas testemunharam a estrela V838 Monocerotis de repente se tornar extraordinariamente brilhante. Este foi o início de uma experiência inacreditável que às vezes se assemelhava a uma obra de arte renomada.

Para muitos de nós, uma noite realmente escura é algo estranho, ou pelo menos algo desconhecido. Lâmpadas de rua, carros, letreiros de neon há muito expulsam a escuridão de nossos arredores. Como habitantes superexpostos da cidade, esquecemos ou talvez nunca tenhamos experimentado o que é a verdadeira escuridão noturna. Se você for para o campo ou para as montanhas, poderá experimentar o que é uma noite escura e profunda. Pode fazer você se sentir um pouco enjoado no começo, mas também pode ter seus lados positivos.

V838 Monocerotis: Uma criatura van Goghiana ganha vida
V838 Monocerotis: Uma criatura van Goghiana ganha vida

A Noite Estrelada de Van Gogh

Vincent van Gogh sentiu algo semelhante quando pintou seu famoso quadro “Noite Estrelada” no verão de 1889. Seu céu parece gracioso, mas também poderoso e parece quase vivo. As estrelas são grandes, feixes de luz manchados, e redemoinhos e ondas se entrelaçam, dando ao céu uma segurança reconfortante. Em comparação, a paisagem é sombria e o cipreste escuro em primeiro plano parece ameaçador.

Na época, Van Gogh sofria de graves problemas de saúde mental e vivia em um sanatório. Em uma carta ao irmão, ele escreveu sobre seu desejo irreprimível pela religião, que às vezes sentia.

“Eu saio à noite para pintar as estrelas.”

O próprio Van Gogh não ficou muito feliz com sua foto. Hoje é considerada uma das obras-primas do século XIX e inúmeros tratados foram escritos sobre ela. Sua paisagem celeste é interpretada principalmente como um reflexo de seu estado mental na época. Mas você também pode ver uma espécie de visão do céu noturno nele. Ela antecipa o que poderia estar lá.

“A noite muitas vezes me parece muito mais animada e colorida do que o dia”, observou Van Gogh certa vez. E, de fato, existem essas criaturas van Goghianas no céu noturno. Um deles é chamado V838 Monocerotis, V838 Mon para abreviar.

Mais brilhante do que qualquer outra estrela

V838 Mon fica onde o braço espiral mais externo da nossa Via Láctea se perde no espaço intergaláctico. A estrela está muito distante, cerca de 20.000 anos-luz e, portanto, parece fraca para nós. Por causa de seu comportamento incomum, até o notamos. Até recentemente, não era mais do que uma estrela azulada solitária no quintal de nossa galáxia. Mas em janeiro de 2002, os astrônomos observaram um espetáculo, diferente de tudo o que tinham visto antes.

V838 Mon tornou-se mais brilhante do que qualquer outra estrela da Via Láctea em poucos dias. Manteve esse brilho por dois meses, enviando enormes quantidades de luz para o espaço circundante. Então começou a desaparecer rapidamente, depois mais lentamente.

Os astrônomos ficaram surpresos. Houve estrelas que explodiram e se tornaram ainda mais brilhantes no processo, mas tal curso de luz nunca havia sido visto antes. Como uma estrela pode ficar 10.000 vezes mais brilhante por dois meses e depois desaparecer novamente?

Uma estrela que quer ficar mais brilhante tem apenas duas opções: deve ficar mais quente ou ficar maior. Em V838 Mon, a erupção ocorreu em duas fases. Primeiro, sua temperatura subiu e, ao mesmo tempo, ele cresceu rapidamente. Pouco depois, esfriou novamente, mas ao mesmo tempo continuou a inflar a dimensões gigantescas. Se estivesse em nosso sistema solar, teria se estendido quase até a órbita de Urano. Portanto, teria sido cerca de 3.000 vezes o tamanho do nosso sol. Uma estrela normal e compacta tornou-se hipergigante, apenas para encolher lentamente novamente alguns meses depois.

Os astrônomos não ficaram mudos por muito tempo. Várias explicações foram propostas. Rapidamente ficou claro que uma única estrela não poderia acender esses fogos de artifício sozinha. Pelo menos uma outra estrela ou pelo menos um grande planeta deve estar envolvido. O melhor ajuste foi o modelo de “fusão estelar”. Ele descreve o que acontece quando uma estrela colide com outra estrela. No sistema V838-Mon, portanto, deve ter havido duas estrelas que chegaram muito perto e se fundiram em uma única estrela. Um grande planeta em queda também pode ser um gatilho. Devorador de planetas ou canibal estelar, a expansão momentânea mas gigantesca de V838 Mon não era nada mais do que o inchaço de uma estrela enquanto digere outra estrela ou planeta.

Um encontro extremamente acalorado

Uma estrela que voa rápido tem imensa energia cinética. Pode-se imaginar que ele define algo quando encontra um obstáculo como outra estrela. As estrelas não têm superfícies afiadas. São bolas de gás cujas conchas ficam cada vez mais finas em direção ao exterior. Quando uma estrela se aproxima de outra, essas finas camadas externas se encontram primeiro.

No caso de V838, uma pequena estrela, com cerca de um terço da massa do Sol, veio voando e atingiu uma grande estrela, cerca de oito vezes mais massiva que o Sol. A pequena estrela penetrou na concha da outra estrela em velocidade supersônica, deixando um rastro quente no interior. Enquanto foi desacelerado acentuadamente, ele espiralou cada vez mais para baixo e entrou em gás cada vez mais denso. No processo, suas camadas externas foram arrancadas e, finalmente, foi completamente dissolvida.

Todo o acidente durou apenas algumas semanas. A pequena estrela deixou tanta energia na estrela sobrevivente que seu envelope foi extremamente aquecido e, portanto, expandiu enormemente – até as dimensões de uma hipergigante.

V838 Mon foi a primeira estrela a ver uma explosão desse tipo, mas algumas mais se seguiram. Tornou-se o protótipo de uma nova classe de objetos chamados “novas vermelhas luminosas”.

Um eco de luz errante

Após a explosão sem precedentes, muitos telescópios foram treinados regularmente no V838 Mon para possíveis novos
documentar a evolução. Mas a estrela quase não mudou. Em vez disso, um jogo de luz completamente inesperado começou ao seu redor.

Depois de alguns meses, onde antes havia apenas céus negros, uma nova formação fantasmagórica enevoada apareceu. Nos anos que se seguiram, o fenômeno se espalhou e assumiu uma estrutura cada vez mais irregular e espiralada. Parecia que a matéria do V838 Mon estava se espalhando pelo espaço ao redor. Mas essa impressão era enganosa. Nada se movia aqui, nem a própria estrutura enevoada brilhava.

Em vez disso, a matéria no espaço é iluminada pelo pulso de luz que emana do V838 Mon, assim como uma tocha acesa ilumina as paredes de uma caverna. Vemos o flash de luz de cem dias viajando para fora através do ambiente interestelar de V838 Mon. É um eco leve. A poeira interestelar direciona a luz do pulso para nós, tornando-o visível. Uma skyscape é trazida da escuridão por um curto período de tempo. Ele é trazido da noite, por assim dizer, para o dia.

O pulso de luz se move cada vez mais para fora e com ele o eco da luz. Ele continua iluminando outras paisagens do céu, tornando-as visíveis por algum tempo. Então eles afundam de volta na escuridão. O pulso de luz continua, torna-se mais fraco e finalmente desaparece.

A semelhança do eco de luz com os vórtices de luz de Van Gogh na imagem da noite estrelada era óbvia e já era percebida pelos primeiros observadores. Mas não havia apenas uma relação ótica. Era também sua vivacidade, que lembrava as criaturas noturnas de Van Gogh. A avalanche de luz continuou iluminando diferentes cenas no quintal do V838 Mon. Mostrava um céu em movimento assim como pinturas de Van Gogh Da noite.

As pinturas e cartas de Van Gogh revelam seu fascínio pelas estrelas. Ambos eram uma âncora e um lugar de saudade dele. Ele morreu acreditando que se poderia viajar para as estrelas através da morte. Em uma de suas últimas cartas, escreveu: “Assim como tomamos o trem para ir a Tarascon ou Rouen, levamos a morte para ir a uma estrela”.

Então ele via a morte como uma espécie de transporte para a viagem às estrelas, como um trem que leva você de um lugar para outro. Se seu desejo se tornasse realidade, ele poderia ter pegado o trem para V838 Mon. Ele certamente teria gostado do espetáculo natural em que algo oculto é trazido à luz – mesmo que apenas por um curto período de tempo.

Crédito da imagem: Getty

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